Ciencia S. XX

Desde el punto de vista de la ciencia y la técnica el siglo XX es una época que bien puede calificarse de sorprendente. Las teorías científicas, los nuevos inventos o las soluciones técnicas se suceden a lo largo del siglo con un ritmo tan vertiginoso que es difícil encontrar un año que no contenga alguna novedad importante. A modo de ejemplo basta mencionar que en menos de setenta años se ha pasado de considerar la posibilidad de volar como un sueño irrealizable a poner al hombre sobre la superficie de la luna.

Ahora bien, esto no sólo evidencia la rapidez de los avances científico-técnicos, sino precisamente también la fuerte vinculación entre ciencia y técnica propia de nuestro tiempo.

Si durante siglos se consideró a la ciencia como estudio teórico que daba respuesta a problemas filosóficos y religiosos, a partir del siglo XIX y, sobre todo, del XX la investigación científica tiene como principal misión no ya dar respuestas teóricas, sino ofrecer soluciones prácticas a problemas técnicos. Este cambio de orientación que une ciencia y técnica surge como consecuencia de la fuerte dependencia de la ciencia que tiene el desarrollo industrial y como fruto de la creencia de que en materia científico-tecnológica todo es posible. De este modo el mundo científico y técnico ha dejado de ser, en nuestro siglo, el resultado de una humanidad en desarrollo para pasar a ser uno de los motores del desarrollo de esa humanidad que constantemente ha de ir adaptándose a las novedades que ciencia y técnica le ofrecen.

Por otro lado debe señalarse también que son muchos los logros técnicos que permiten un mayor desarrollo científico; buen ejemplo de ello es la avanzada tecnología que usan los científicos en sus laboratorios, sin la cual no podrían progresar tan rápidamente en sus trabajos.

No podemos ignorar que algunos avances han supuesto, a la vez, una mejora y un retroceso evidente para la humanidad, como ha sido el dominio de la energía nuclear, cuyos beneficios quedaron contrarrestados a lo largo del siglo XX por la inseguridad que trajo consigo el disponer de un poder destructivo jamás imaginado por el hombre, y que ya ocasionó episodios de tensión entre potencias nucleares en más de una ocasión.

Así pues, en el siglo XX la ciencia y la técnica caminan juntas resultando difícil establecer la frontera entre una y otra. En el siglo XV resultaba fácil decir que el timón de codaste y el astrolabio fueron importantes mejoras técnicas para la navegación, pero hoy nadie se atrevería a afirmar que la construcción del submarino atómico “Nautilus”fue una simple solución de orden técnico.

La nueva concepción de la investigación

Durante siglos la razón de ser del hombre de ciencia era su deseo de conocer la naturaleza. Su trabajo era una labor callada que, a veces, tardaba años en difundirse y, por lo tanto, en encontrar una aplicación técnica.

En el siglo XIX, la Revolución Industrial empezó a dar las primeras muestras de unión entre ciencia y técnica y puso de moda la figura del inventor, cuya obra tenía corno misión no ya tanto conocer la naturaleza, sino dominarla. El científico, el técnico o el inventor seguían, no obstante, trabajando en solitario y marcándose ellos su propia línea de estudio.

No obstante, el mundo empresarial pronto tomó conciencia de la importancia económica que los nuevos inventos tenían para sus intereses. Otro tanto sucedió con los gobiernos que comenzaron a comprar inventos y patentes con fines, primordialmente, bélicos.

Así la ciencia y la tecnología, en el siglo XX, han pasado a ser un claro instrumento de poder para el dominio económico y político. De ese modo la investigación científica no sólo ha tendido hacia la aplicación tecnológica, sino que ha pasado a ser concebida de modo muy distinto a como la entendían el hombre de ciencia o el inventor del pasado.

Hoy, las grandes empresas o las instituciones estatales, conscientes de que el dominio científico tecnológico es equivalente a poder, invierten grandes sumas en investigación; buscan, e incluso presionan para que trabajen para ellos, a los mejores hombres de ciencia; forman equipos de trabajo; diseñan líneas de estudio en función de sus intereses; y, en definitiva, no reparan en medios materiales ni humanos para desarrollar una investigación perfectamente planificada. Así, los programas de investigación van dirigidos a intereses concretos de las empresas o de los gobiernos que los financian. Al tiempo, los hombres de ciencia y los técnicos han perdido todo control sobre su trabajo, pues sus descubrimientos ya no les pertenecen a ellos, sino a quienes poseen los laboratorios y las grandes sumas de dinero que hoy precisa la investigación.

Esta nueva concepción de la investigación hay que entenderla vinculada al desarrollo competitivo del comercio mundial y a la nueva forma de hacer las guerras o de ejercer la presión político-militar en nuestro siglo. Un nuevo invento puede suponer el éxito de una empresa comercial, tal como lo han demostrado algunas patentes del mundo de la informática; y una nueva tecnología bélica puede dar el triunfo en una guerra o generar en tiempo de paz el temor del enemigo potencial, ese fue el sentido de las bombas atómicas de Hiroshima y Nagasaky y de la carrera armamentista durante la guerra fría.

Con estos condicionantes es fácil entender frases ya acuñadas como: “fuga de cerebros”, “espionaje industrial”o “guerra de patentes”; y es que el mundo actual sabe que ciencia y tecnología son sinónimos no ya de prestigio, sino de poder.

Las grandes etapas de la ciencia y la técnica del siglo XX

A lo largo del siglo XX los inventos y las teorías científicas se han sucedido casi sin interrupción, pues incluso los tiempos de guerra fueron épocas de gran actividad investigadora. No obstante, algunos de los logros científico-técnicos parecen, por su trascendencia, querer simbolizar toda una época. Así se ha hablado de distintas eras: era del automóvil, era atómica, era de los plásticos, era de la telecomunicación, era espacial, era de la microelectrónica o era de la robótica.

Es evidente que los inventos o los descubrimientos científicos que caracterizan a éstas, denominadas, eras, no se anulan entre sí; pero si tomamos, como punto de partida, el momento en que se hicieron presentes en la vida cotidiana del siglo XX, puede establecerse una cierta cronología, cuya frecuencia no supera las dos décadas. Así entre 1900 y 1920 hicieron su aparición el automóvil, la teoría de la relatividad y nuevas fuentes de energía como la electricidad y el petróleo.

De 1920 a 1940 se produjeron grandes avances en medicina, como el descubrimiento de la penicilina, la insulina o las sulfamidas; la aviación comenzó a imponerse anunciando lo que llegaría a ser en muy pocos años; la radio y luego el cine, que alcanzaría su etapa sonora, fueron los grandes inventos de la comunicación y el entretenimiento; la física dio dos grandes pasos con la teoría de la mecánica cuántica y el invento de la célula fotoeléctrica; y la química lograba importantes productos sintéticos.

Desde 1940 a 1960 la medicina y, sobre todo la cirugía, mejoraron notablemente; la energía atómica hizo su aparición tanto para la destrucción (bombas atómicas) como para el aprovechamiento pacífico (centrales nucleares, propulsión nuclear, medicina); las industrias de síntesis impusieron los productos plásticos con miles de aplicaciones distintas; la televisión se extendió por casi todo el orbe; y la electrónica llegaba a los hogares en forma de aparatos electrodomésticos.

Entre 1960 y 1980 el gran logro de la ciencia y la técnica fue la conquista del espacio: cohetes, satélites, sondas y estaciones espaciales fueron puestos en órbita enviados a conocer los rincones del sistema solar; la biología mientras tanto, hizo una exploración semejante pero a niveles microscópicos; la electrónica comenzó a dar como fruto los cerebros electrónicos que terminarían transformándose y aumentando sus posibilidades gracias a la microelectrónica y los ordenadores personales; y la física, por su parte, encontró el láser y con él un sin fin de aplicaciones a campos tan diversos como la medicina o las comunicaciones.

A partir de 1980 se entró en un nuevo periodo, en el que las novedades del mundo de la informática, la telecomunicación y la robótica iniciaron un cambio en los modelos productivos, incluso en las formas de trabajar y de ocupar nuestro tiempo de ocio.

Los grandes avances científicos y técnicos del siglo XX

1900

-Dirigible Zeppelin

-Aparecen los automóviles Mercedes

-Teoría de los quanta (Planck)

1901

-La telegrafía sin hilos comunica América y Europa

-Teoría de los reflejos condicionados (Pavlov)

1903

-Primeros vuelos de los hermanos Wright

-Curie y Becquerel descubren el Radio

1904

-Se termina el Transiberiano

1905

-Einstein, “Teoría de la Relatividad Restringida” (Espacio-Tiempo)

1906

-Santos Dumont vuela en biplano

1907

-Primera emisión radiofónica

-Fotografías en color de los Lumière

1908

-Se pone a la venta el Ford T

1909

-Blériot cruza volando el Canal de la Mancha

1910

-Se obtiene caucho sintético

-Teoría cromosómica de la herencia

-Primeras líneas de correo aéreo

1914

-Se abre el Canal de Panamá

1915

-Einstein, “Teoría de la Relatividad General” (Masa-Energía)

1916

-Primeras emisiones en onda corta

1919

-Línea aérea de pasajeros entre Londres y París

1921

-Se descubre la insulina

1923

-Autogiro de Juan de la Cierva

1925

-Teoría de la mecánica cuántica

1926

-Se presenta el invento de la televisión

1927

-Primera película sonora: “El Cantor de Jazz”

-Lindbergh en el “Spirit of San Louis” sobrevuela el Atlántico sin escalas

1928

-Se inventa el magnetófono

1929

-Fleming descubre la penicilina

1931

-Se obtiene hidrógeno pesado

1932

-Microscopio electrónico

1933

-Se inventa la célula fotoeléctrica

1934

-Se sintetiza la vitamina C

-Primeras películas en color

1936

-En Alemania se fabrican las primeras sulfamidas

1938

-Se sintetiza el perlón y el nylon

1939

-Primeros vuelos a reacción

1941

-Descubrimiento del plutonio

1942

-Primera pila atómica (Joliot-Curie de Fermi)

-Se generaliza el uso de la penicilina

1944

-Waksman descubre la estreptomicina

1945

-Primeras bombas atómicas: Los Álamos (experimental), Hiroshima y Nagasaki

1946

-Aparece el disco microsurco

-Primeros ordenadores

1947

-Se supera la barrera del sonido con el Bell X1

-Primeros sistemas de televisión por cable

-Primer avión reactor comercial

-Primeros transistores

1951

-Estados Unidos fabrica la primera bomba H

-Primeros discos LP a 33 1/3 r/m

1953

-Se construye el submarino atómico Nautilus (USA)

1955

-Primer telescopio electrónico

1957

-Primer transplante de corazón (Barnard)

-Primer cohete espacial, el Sputnik I; días después el Sputnik II con la perra Laika en su interior (URSS)

-Primeras centrales eléctricas atómicas en USA y URSS

1958

-Primer satélite USA, el Explorer. Se crea la NASA

1959

-Primer circuito integrado

1961

-Primer viaje del hombre al espacio, Yuri Gagarin (URSS)

1965

-Primera grabación de videodisco

-Primer paseo espacial de un hombre, A. Leonov

1966

-Una nave soviética no tripulada llega a la Luna y envía fotos

1969

-(21 de Julio) El Apolo XI llega a la Luna y Neil Amstrong pasea por su superficie

1970

-El Poseidón primer misil nuclear

1972

-Primer vuelo del Concorde

1973

-El Skylab con tres astronautas permanece tres meses en el espacio

1974

-Una nave espacial soviética aterriza en Marte

1975

-El Viking norteamericano llega a Marte

1977

-Primeros ordenadores personales

-Experimentos con la bomba de neutrones

-Se lanza la sonda espacial Voyager 2 para estudiar Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno.

1978

-Primer embarazo extrauterino (niño probeta)

1980

-Estación espacial soviética Saljut (185 días en el espacio con tripulación).

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